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Boletín de Ciencia - horno3

Boletín 215 de divulgación de ciencia - enero 2020


Boletín 215 - ¿Por qué cada vez se requiere más litio?


Los países productores de litio han estado en el ojo mundial en los últimos años, a medida que el interés crece por este metal debido a la demanda de vehículos eléctricos y productos electrónicos de consumo cuyas baterías alimenta. 

¿Para qué se utiliza el litio?

El litio ha tenido diversos usos a lo largo de la historia. Se ha empleado en medicina; se sabe que los compuestos de litio estabilizan el estado de ánimo, sin embargo, los científicos aún no conocen el mecanismo exacto del efecto sobre el sistema nervioso. También se utiliza como agente de transferencia de calor, para hacer aleaciones y como componente de las baterías. En comparación con las baterías tradicionales, las baterías de iones de litio se cargan más rápido, duran más y tienen una densidad de potencia más alta, lo que hace que la batería sea más ligera y tenga una mayor duración. 

Pero además de las baterías de iones de litio por las cuales ha crecido en popularidad, el mineral alcalino altamente reactivo e inflamable, a veces denominado "oro blanco", también se usa en cerámica y vidrio, grasas lubricantes y producción de polímeros, entre otros usos.

¿Qué es el litio?

El litio es el tercer elemento en la tabla periódica, tiene tres protones en su núcleo y el símbolo del elemento es Li. No se encuentra libre en la naturaleza, es decir siempre se encuentra en combinación con otros elementos, se encuentra en casi todas las rocas ígneas y en manantiales minerales. Es un metal, de color blanco plateado, en forma pura es tan suave que se puede cortar con un cuchillo de mantequilla. Es uno de los metales que se funde a más baja temperatura (180°C), es decir tiene uno de los puntos de fusión más bajos y un punto de ebullición alto para un metal.

Cuando el litio se quema queda de color blanco, pero la llama es color rojo. Esta es la característica que llevó a su descubrimiento como elemento. En la década de 1790, se sabía que el mineral petalita ardía carmesí en un incendio. Para 1817, el químico sueco Johan August Arfvedson había determinado que el mineral contenía un elemento desconocido responsable de la llama roja. Arfvedson nombró el elemento, aunque no pudo aislarlo. No fue sino hasta 1855 que el químico británico Augustus Matthiessen y el químico alemán Robert Bunsen finalmente lograron aislar el litio del cloruro de litio.

Fue uno de los tres elementos producidos por el Big Bang, junto con hidrógeno y helio. Sin embargo, el elemento puro es tan reactivo que solo se encuentra naturalmente unido a otros elementos para formar compuestos. La abundancia natural del elemento en la corteza terrestre es de aproximadamente 0,0007%. Uno de los misterios que rodean al litio es que la cantidad de litio que se cree que fue producida por el Big Bang es aproximadamente tres veces mayor que la que los científicos ven en las estrellas más antiguas. En el sistema solar, el litio es mucho menos común que 25 de los primeros 32 elementos químicos, probablemente porque el núcleo atómico del litio es prácticamente inestable.

El litio puro es extremadamente corrosivo y requiere un manejo especial. Debido a que reacciona con el aire y el agua, el metal se almacena bajo aceite o encerrado en una atmósfera inerte. Cuando el litio se incendia, la reacción con el oxígeno dificulta la extinción de las llamas.

Según las últimas cifras del US Geological Survey (USGS), la producción mundial de litio en 2018 alcanzó alrededor de 85,000 toneladas, un aumento con respecto a las 69,000 del año anterior y sigue en aumento.

Los continuos esfuerzos de exploración han visto que las estimaciones globales de recursos de litio alcanzan 62 millones de toneladas, una proporción significativa de las cuales se encuentra en el "triángulo de litio" de América del Sur, un área que abarca Chile, Argentina y Bolivia. Los países que producen más litio son Australia, Argentina y Zimbabue.

Fuentes: 

Guiness, H. (16 de January de 2018). How to geek. Recuperado el 28 de January de 2020, de Why Do Lithium-Ion Batteries Explode?: https://www.howtogeek.com/338762/why-do-lithium-ion-batteries-explode/

NS Energy. (18 de December de 2018). Recuperado el 28 de January de 2020, de Which are the biggest lithium-producing countries in the world: https://www.nsenergybusiness.com/features/top-lithium-producing-countries/

Visual Capitalist. (18 de August de 2019). Recuperado el 28 de January de 2020, de What is Lithium Worth?: https://www.visualcapitalist.com/what-is-lithium-worth/

 


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